La tunera (Opuntia ficus-indica) o también conocida como la chumbera o nopal proviene de América, se estima que su introducción en España fue en siglo XVI.Debido al tamaño de sus pencas es ideal para criar la cochinilla.

En Lanzarote se plantan cubiertos por una capa de ceniza volcánica (rofe o picón).Hoy en día la mayor concentración de este cultivo en Canarias se encuentra en Lanzarote, en los pueblos de Guatiza y Mala.

La cochinilla es uno de los tintes más codiciados de la historia, relativa a las clases más pudientes, nobleza, alto clero y hoy usada en textiles, cosméticas, farmaceuticas o alimentarias.

Qué es la cochinilla?

Es un insecto que se coloca a propósito sobre las pencas de la tunera y con su crecimiento va invadiendo la planta de manera controlada por el agricultor.Es un cultivo un tanto peculiar dado que este se alimenta de la savia de la planta.
Se necesitan miles de insectos para elaborar un kilo de cochinilla, un trabajo manual del agricultor lanzaroteño.
La cochinilla da lugar al tiente natural denominado ácido carmínico o E-120 que hoy en día se utiliza en alimentación, textil y cosmética.
La Unión Europea reconoce la cochinilla de las islas como Denominación de Origen de Canarias por sus caractríticas y calidad.

Flor de Tuno
Flor y fruto del tuno
Historia
Usado por los prehispánicos en América, los indios lo llamaban nochetztli que siginifica ” sangre de nopal”
Es en 1520 cuando se conoce por parte de los europeos y se empieza a comercializar por parte del imperio español llegando a ser el segundo producto más importante de exportación por detrás de la plata.
En 1820 la cochinilla llega a España de Veracruz, México a través de Cádiz, por entoces bajo el reinado de Fernando VII, este determina que el cultivo se produzca en Canarias dadas las condiciones climatológicas de la isla.
Años más tarde la plaga del oídium acaban con el cotizado vino malvasía de Canarias y agricultores arrancan las cepas para cultivar el nopal y crear el cultivo de la cochinilla.

En Perú, máximo productor hoy en día, los españoles crearon varias zona de agricultura para su explotación.Fue un gran éxito este tinte en Inglaterra, Francia u Holanda, se utilizo en pintura, escultura u otras artes.
Reyes, cardenales , altos mandos milirates y maestros de la pintura como Velazquez, El Greco, Goya, Tintoretto, Canaletto, Rubens, Renbrandt o Van Cogh la usaron.
Llego a Asia y China, tiñiendo alfombras persas o sedas.El color rojo se convirtiò en el color favorito de las personas más poderosas, siendo usado en prácticamente todo el mundo.

En 1856 William Perkins inventó el primer tinte sintético obtenido a partir de la oxidación de la anilina, consiguiendo colores violetas que era el más dificil y demandado por la realeza.Comienza el declive de la producción de la cochinilla canaria.

Durante estos últimos años se ha reactivado la producción llegándose a inagurar recientemente el Centro de interpretación de la cochinilla en el pueblo de Mala, Lanzarote.

Previamente a la cochinilla Canarias vivió de la orchilla, un liquen que crece en zonas costeras y del que se obtenía un tinte de color violeta muy apreciado por los países europeos.

Usos

La abundante en las islas Opuntia Ficus Indica o Chumbera crece en suelos poco fértiles y sin apenas agua. Su fruto ha sido de gran importancia en la alimentación de generaciones de canarios. También su cultivo está asociado al de la cochinilla (Dactylopius coccus), el insecto del cual se extrae el colorante rojo carmín muy utilizado de alimentación, en cosmética y en tintes naturales. El fruto es dulce y con numerosas semillas. Se pueden encontrar variedades con la pulpa color naranja, roja y también de un profundo color púrpura. Contiene gran cantidad de vitamina C y altas concentraciones de minerales. Para la piel, le aporta un gran poder de hidratación y reparación especialmente indicado para pieles secas muy expuestas al sol. Tiene propiedades antioxidantes, rejuvenecedoras y suavizantes.